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Im August 2012, als Kawhi Leonard kam aus einer vielversprechenden, aber nicht beschreibenRookie-Saison, in der er durchschnittlich 7,9 Punkte pro Spiel, Gregg Popovich hob Augenbrauen, indem er vorlegte, dass sein Team ruhigen, unscheinbaren Flügel würde schließlich den Mantel von Tim Duncan als " das Gesicht" der San Antonio Spurs:

"Ich denke, er wird ein Star sein", sagte er über Leonard. "Und im Laufe der Zeit wird er das Gesicht der Spurs sein, denke ich. An beiden Enden des Platzes ist er wirklich ein besonderer Spieler."

Sieben Jahre später ist es fast unmöglich, sich vorzustellen, wie abhersinder Popovichs Einschätzung von Leonards Zukunft damals schien. Leonard genoss eine fulminante Debütkampagne, die seinen Weg in die Startaufstellung für gute Mitte der Lockout-verkürzten Saison erzwang und sich die Auszeichnung des First-Team All-Rookie für seine spielverändernde Eins-gegen-Eins-Verteidigung und seine aufkeimende Langstrecken-Schießfähigkeit verdiente.

Es war jedem klar, der zusah, dass er bereits ein Schlagspieler war, der das Potenzial hatte, sich zu einem der effektivsten Zwei-Wege-Flügel im Basketball zu entwickeln. Aber das Gesicht der Spurs? Dieser Status schien Leonard nach einer erfolgreichen Rookie-Saison, die dennoch wenig darauf hindeutete, dass er sich letztlich zu einem offensiven Dreh- und Krach entwickeln würde, zu weit zu reichen.

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Kawhi Leonard Trikot,Es war noch ein Jahr her, dass er 39,5 Prozent aus dem Feld gegen Mountain West Wettbewerb in San Diego State schoss – kaum ein Hinweis auf bevorstehende Superstartum auf der nächsten Ebene, vor allem, weil Leonard verbrachte die meiste Zeit in College-Spielen Power Forward.

Seine sophomore Saison war ähnlich untertrieben, als Leonards Nutzung kaum zunahm und seine Rate der unterstützten Körbe tatsächlich nach oben tickte, obwohl er als San Antonios startkleiner Stürmer festverankert war. Es ist absolut nichts falsch daran, nur ein Teil der Spurs-Maschine zu sein und nicht ihr Rädchen. Aber Popovich, normalerweise verabscheuen, in der Art von Projektion zu engagieren, die er so zuversichtlich vorhergesagt, bevor bis 2012-13, drastisch verändert Erwartungen für Leonard, und mit Duncan, Tony Parker, und Manu Ginobili fest in der Dämmerung ihrer Karrieren, war es leicht für ihn zu verlassen San Antonio Fans und Liga-Anhänger auf der ganzen Seite wollen mehr.

Es gab nie eine Zeitleiste auf Leonards Evolution in den Spieler, der er heute ist. Und in seiner dritten NBA-Saison machte der amtierende NBA Finals MVP überdeutlich, dass er auf dem Weg zu dieser Art von einzigartiger Kraft war.

Die Boxen, die offensiv überprüft werden mussten, waren im Laufe des Jahres 2013-14. Leonards Anzahl pro Spiel bewegte sich kaum, aber seine Nutzung und Effizienz stiegen deutlich an, und er machte viel mehr Arbeit von den mittleren Plätzen, die gekommen sind, um seinen Spielstil zu definieren.

Aber sein wahrer Ausbruch kam, wenn es am wichtigsten war, in einem mit Spannung erwarteten NBA Finals Rematch mit den Miami Heat, als Leonard, auf Drängen von Popovich, nahm eine aktivere Rolle in seinem Team verheerenden Offensivangriff, Abschluss der Serie im Durchschnitt 17,8 Punkte pro Spiel auf einem glänzenden 61,2 Prozent Schießen – manchmal sogar überduellieren LeBron James:

Es gab einige, die An Leonards Bona Fides als zukünftiger Superstar zweifelten, auch nachdem er der jüngste Spieler war, der jemals Finals MVP außer Magic Johnson gewann.

Kevin Durant sagte in den Tagen nach dem Finale auf Twitter, dass er "so arbeiten deiner Arbeit wegen des Systems" mache, eine Einschätzung, die die anhaltende Wahrnehmung nach Hause trieb, dass Leonards Erfolg vor allem das Ergebnis des wunderschön egalitären Erfolgs der Spurs war. offensiven Ansatz. Popovich schenkte dieser Vorstellung indirekt Auch Glauben und lobte seinen Jungstar dafür, dass er auf der größten Bühne des Spiels produzierte, ohne dass Es zu Spielen verlangte.

Es ist auch nicht so, dass Leonard in der nächsten Saison den Sprung zum offensiven Alphahund geschafft hat. Er gewann die erste der Back-to-Back Defensive Player of the Year Auszeichnungen in 2014-15, und die Spurs klar priorisiert sein individuelles Wachstum innerhalb des Flusses ihrer Offensive, wie er leicht Karriere-Highs sowohl in der Nutzung und Freiwurfrate gebucht. Aber Leonard war kein All-Star und schien überfordert, als er in der ersten Runde der Playoffs die Offensive seines Teams in Zeiten der Not in einer herzzerreißenden Sieben-Spiele-Niederlage gegen die LA Clippers aufstocken sollte.

Das war das letzte Mal, dass Leonard jemals etwas in der Art und Weise eine offensive Haftung nähern würde, auch als Haupttorschütze. Er machte den lang erwarteten Sprung zum Alpha-Hund in 2015-16, nahm diese Zügel trotz der Zugabe von LaMarcus Aldridge, durchschnittlich 21,2 Punkte pro Spiel und macht sein erstes All-Star-Team, während deutlich seine Nutzung und Effizienz in San Antonio s umgebaut Straftat.

Aber auch diese Version von Leonard war nicht derjenige, der die Toronto Raptors zu ihrer ersten Meisterschaft in der Geschichte der Franchise führte. Er machte die Basketball-Welt in der Saison 2016-17 Saison-Auftakt, stehlen das Rampenlicht von Kevin Durant in seinem Debüt mit den Golden State Warriors durch 35 Punkte fallen und machen alle 15 seiner Freiwurf-Versuche in der Oracle Arena:

"Er sagt mir im Grunde, was er jetzt tun will", sagte Popovich über Leonard nach San Antonios atemberaubendem 29-Punkte-Sieg laut Der Washington Post. "Ich meine, er nimmt den Ball und schickt den Screener weg. Er wird entscheiden, ob er eins-zu-eins ohne Bildschirm, keine Auswahl gehen will ... er ist viel demonstrativer, sucht seine Aufnahmen mehr. Er weiß, dass er grünes Licht hat, und ich denke, das ist der Unterschied."

Zwischendurch gab es Zwischenstopps und Starts auf Leonards Weg, seinen Anspruch als Generationenspieler geltend zu machen. Er wurde Dritter in der NBA MVP Abstimmung hinter Russell Westbrook und James Harden in 2016-17, und was einer der ikonischsten Momente seiner Karriere gewesen wäre, wurde durch Knöchelverletzung verschwendet, als Zaza Pachulia trat unter seinem Fuß in Spiel 1 der Western Conference Finals.

Diese Kontroverse markierte den Beginn einer anderen: der berüchtigten Quad-Ausgabe, die letztlich die Möglichkeit bezwang, dass Leonard jemals Duncans Fackel als San Antonios neuen Standardträger nahm.

Leonard ist nicht das Gesicht der Spurs. Aber nachdem er die Unsterblichkeit mit den Raptors dank einer historischen Playoff-Runde erreicht und die Liga-Landschaft im Alleingang durch die Unterzeichnung mit den LA Clippers umgestaltet hat, ist er zu einem der Gesichter der NBA geworden – und wohl der beste Spieler der Welt.